CHESS

Cuando a Tim Rice le llega una idea que le gusta para un musical, la sigue y la persigue con total empeño. Gracias a ello y a pesar de la oposición de Andrew Lloyd Webber a escribir un musical sobre Eva Perón, Rice marchó a Argentina y se documentó exhaustivamente, devorando toda información que caía en sus manos y finalmente puso en pie “EVITA, uno de sus musicales más representativos y representados.

Algo parecido le ocurrió con su idea de escribir un musical sobre los años de la guerra fría, sirviéndose –como hacian las dos superpotencias involucradas: Rusia y Estados Unidos- de las competiciones deportivas para publicitar su superioridad. Rice quería usar las figuras de dos campeones de ajedrez, que se enfrentaban por el título y eran manejados cual pieza más del juego por sus gobiernos, para conseguir sus propósitos.

Bjorn Ulvaeus, Tim Rice y Benny Andersson los autores del musical

Rice habló del proyecto a Lloyd Webber en 1970, cuando pensaba ambientarlo en la crisis de los misiles cubanos, pero Webber no estuvo interesado. Diez años más tarde decidió enfocarlo en el mundo del ajedrez pero Webber estaba ocupado con sus “CATS” y Rice estaba solo cuando le sugirieron a los componentes de ABBA que buscaban  proyectos de trabajo aparte del grupo que parecía estar dando sus últimos coletazos. Tuvieron su primer encuentro en 1981 y decidieron embarcarse en el musical.

El método de trabajo era: Rice escribía el argumento y pedía a Benny Andersson y Björn Ulvaeus una canción que reflejase un determinado sentimiento para una situación concreta. Ellos escribían y grababan la canción que enviaban a Rice que le ponía la letra. En ocasiones, Björn con la música acompañaba una letra ficticia, para que Rice viera el ritmo de la canción, alguna de las cuales se quedó en el musical porque el mismo Rice admitió que la letra escrita por Björn era “vergonzosamente buena”, como en “One night in Bangkok”.

Tommy Korberg, Bjorn Ulvaeus, Benny Andersson, Tim Rice y Elaine Paige

Utilizaron el mismo sistema que con “JESUS CHRIST SUPERSTAR” y “EVITA” grabando primero el concept album y promocionándolo en conciertos, tratando de testar la reacción del público antes de lanzarse a estrenar. El álbum se grabó y mezcló en los estudios Polar de Estocolmo, aunque la parte orquestal con la London Symphony Orchestra y el coro fueron grabado en Londres. Benny Andersson personalmente se ocupó de los teclados y Murray Head y Tommy Korberg fueron el “americano” y el “ruso”, mientras que Elaine Paige y Barbara Dickson cantaron las partes de Florence y Svetlana.

El album se publicó a finales de 1984 recibiendo muy buenas críticas de la prensa especializada y el primer concierto fue en el Barbican de Londres el 27-10-1984, que  posteriormente se repitió en Amsterdamm, Paris, Hamburgo y Estocolmo. Varios singles y videos promocionales de las canciones “One night in Bangkok”, “I know him so well”, “Nobody side” o “Pity the child”, tuvieron muy buena respuesta en las listas de ventas y fue la señal que esperaban para estudiar la puesta en escena del musical.

Benny Andersson y Bjorn Ulvaeus frente al Prince Edward Theatre donde se estrenó el musical

Michael Bennet, director de “Dreamgirls”, “Follies” o “A chorus line” fue el encargado de dirigirlo, pero abandonó tras enfermar de sida, siendo sustituido por Trevor Nunn que cambió algunos conceptos escénicos y dejó otros para darle su estilo. Finalmente se estrenó en el Prince Edward en Mayo de 1986 y cerró en Abril de 1989. El cast original fue el mismo del concept album, salvo Siobhan McCarthy como Svetlana en vez de Barbara Dickson.

El guión en líneas generales se iniciaba en Merano, Italia, donde se iba a jugar la final del campeonato mundial de ajedrez entre un americano, campeón en aquel momento y un ruso, aspirante al título. El americano es un joven prepotente y creido al que trata de cubrir su agente Florence, húngara emigrada y su rival es Anatoly, ruso, acompañado de su mano derecha, Molokov, realmente un agente de la KGB. Florence y el ruso se enamoran. Anatoly gana el campeonato y pide asilo político en los Estados Unidos.

El año siguiente el campeonato se desarrolla en Bangkok y acuden por América Anatoly con Florence. Molokov llega con un arma secreta, la mujer rusa de Anatoly para forzarlo a volver a Rusia y chantajea a Florence diciéndole que su padre no ha muerto y está en una cárcel en Rusia y se lo devolverán si convence a Anatoly para que vuelva a Rusia. El desenlace con la canción de “You and I” y la frase Stories like ours have happy endings me hacen vibrar cada vez que las oigo.

La obra tuvo críticas contradictorias, unos la alababan y otros criticaban su excesiva duración y flojo libreto, aún así ganó el premio del Critic’s Circle al Mejor Musical en 1986 y fue nominada a tres premios Olivier: Mejor musical, mejor actor (Tommy Körberg) y actriz  (Elaine Paige) en un musical, pero ese año su rival era su ex-colaborador Andrew Lloyd Webber que se hizo con los premio al mejor musical de 1986 por su Phantom of the Opera y de mejor actor en un musical para Michael Crawford.

Tommy Korberg y Elaine Paige en una escena del musical

El salto del musical a Broadway se convirtió en un descalabro total. Los autores estaban de acuerdo en darle un giro de 360 grados. Trevor Nunn llevó a Richard Nelson, guionista para que escribiese el nuevo guión, apostando por intérpretes más jóvenes, lo cual descalificaba a Elaine Paige para el papel de Florence, que ya no era húngara sino americana. El tablero de ajedrez hidráulico gigante sobre el que se desarrollaba toda la acción fue suprimido y aparecían unas torres movibles. Preguntado Benny Andersson sobre las diferencias entre la versión inglesa y la americana declaró: En la versión de Londres la parte no cantada será de unos tres minutos, mientras que en Broadway es casi un tercio del musical para que se entienda bien la trama.

La primera previa en Abril de 1988 duró cuatro horas, con problemas escenográficos que obligaron a hacer un descanso de noventa minutos. Cuando se estrenó oficialmente la duración había sido reducida a 3 horas y cuarto. La  venta de entradas fue bien y muchos días superaban el 80% de teatro vendido, pero gracias a las ventas con descuento, lo cual hizo que con el coste tan elevado del show que se dijo que superaba los seis millones de dólares y el goteo semana tras semana ya que las ventas no cubrían los costes diarios, viendo que se tardaría mucho en obtener beneficios, los productores decidieron cerrar tras dos meses de funciones.

Phillip Kasnoff, Judy Khun y David Carroll que la estrenaron en Broadway

Tim Rice siempre lo defendió diciendo que era lo mejor que había escrito y tras el fracaso de la obra se desilusionó apartándose del teatro musical. Benny Andersson también comentó que no entendía como la critica había sido tan feroz  porque él veía al público emocionado aplaudiendo en pie al final de cada función. Con el tiempo se ha convertido en un musical de culto y los fans del mismo seguimos venerando esa partitura.

El musical está constantemente de gira por uno u otro país y la versión en concierto es una opción de muchos cantantes como apuesta segura y así se ha representado con fines benéficos por la Fundación del Actor en Los Ángeles y New York y ya tuvo su primer “desquite” tras el cierre, ofreciendo la obra en concierto en el Carnegie Hall, con el cast original en una función benéfica que colgó el cartel de “localidades agotadas”.En las listas de mejores musicales que votan los aficionados aparece a estas alturas aún entre los diez primeros y es que quizá no ha encontrado el vehiculo perfecto que la coloque en el sitio que le corresponde, como pasó por ejemplo con el “CHICAGO de Kander & Ebb.

En Julio de 1991 Tim Rice organizó en Sydney una nueva versión del musical con la versión que hubiese querido estrenar en Broadway con la acción situada  en Bangkok, donde Florence es checa y sólo hay un campeonato de ajedrez, no dos separados por el tiempo como en la obra original. Esta versión tuvo muy buena acogida por público y crítica, si bien no existe ninguna grabación de la misma.

Helen Sjöholm, Anders Ekborg, Tommy Korberg y Josephin Nilsson que la estrenaron en Estocolmo,

En el año 2002 se estrenó un Estocolmo una nueva versión de Chess, escrita en sueco por Benny Andersson, Lars Rudolffson y Jan Mark. La obra tiene nuevos temas y pierde parte de la tensión política entre bloques del original. La obra permaneció tres años en cartel y se emitió por televisión, siendo editada posteriormente en DVD.

El cast es un todo un lujazo y apuesta a seguro de Benny y Björn ya que colocan a Helen Sjöholm como Florence, Tommy Körberg como Anatoly, Anders Ekborg como Freddie y Josephin Nilsson como Svetlana. Nos quedará muy claro que esta es la versión que les gusta a Benny y Björn, teniendo en cuenta que:

  • Helen Sjöholm es una figura en Suecia desde que estrenó el otro musical de Benny & Björn “Kristina”.
  • Tommy Korberg es el Anatoly original, que ya fue impuesto en el montaje de Londres por ellos.
  • Anders Ekborg es el chico del duo Geminis para los que Benny y Björn escribieron dos CDs de canciones, tras la disolución de ABBA.
  • Josephin Nilsson es la cantante sueca a la que compusieron y produjeron un CD Benny y Björn titulado “Shapes”, tras la separación del grupo ABBA.

Tras los rumores de que iba a estrenarse de nuevo en Broadway y que el propio Tim Rice confesó estar preparando una adaptación para el cine, en Mayo de 2008 el propìo Tim Rice presentó en el Royal Albert Hall un concierto escenificado de Chess con Josh Groban (Anatoly), Adam Pascal (Freddie), Idina Menzel (Florence) y Kerry Ellis (Svetlana). El guión según Rice era la “definitiva versión” de Chess ya que reune partes de los guiones originales de Londres y de Broadway. El concierto fue grabado en DVD y se ha editado al igual que un CD doble con el concierto completo.

El Kennedy Center de Washington ha programado otra versión del musical protagonizada por Raúl Esparza (Freddie), Karen Olivo (Florence), Ramin Karimloo (Anatoly) y Ruthie Ann Miles (Svetlana) con nuevo libreto de Danny Strong y dirigida por Michael Mayer que se verá del 14 al 18 de Febrero de 2018. En el reparto también estarán Bryce Pinkham (the Arbiter), Bradley Dean (Ivan Molokov) y Sean Allan Krill (Walter Anderson), secundados por Paige Faure, Nkrumah Gatling, Casey Garvin, Adam Halpin, Ericka Hunter, Sean MacLaughlin, Morgan Marcell, Marissa McGowan, Chelsea Turbin, Christopher Vo, Minami Yusui y Ricardo Zayas.

Raul Esparza, Karen Olivo, Ramin Karimloo y Ruthie Ann Miles en la versión del Kennedy Center

La ENO (English National Opera) de Londres ha anunciado una nueva producción para Abril de 2018 por una temporada limitada de cinco semanas con una orquesta de 48 músicos y aunque no se ha dicho oficialmente quienes estarán en el reparto a dos meses de la fecha varias filtraciones dan por sentado que serán Michael Ball (Anatoly Sergievsky), la ganadora de Factor X Alexandra Burke (Svetlana Sergievsky), el solista de Mike and the Mechanics Tim Howar (Frederick Trumper), Cassidy Janson (Florence Vassy) y Murray Head como el Árbitro personaje que estrenó en la producción original de 1986 en Londres.

CD doble Complete Danish Cast – sung in English 2001-2001
CD doble Concept Album
CD doble Chess in concert
CD single Chess Broadway Cast

DVD Stokolm version 2002 (en sueco sin subtitulos)
DVD Royal Albert Hall 2009 (en inglés con subtítulos en inglés)

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